Moneda del Imperio Romano: Un vistazo a la economía antigua

Descubre la evolución de la moneda romana, su impacto en la economía global y su uso como herramienta de propaganda y expresión artística.

Las monedas romanas fueron una parte integral de la economía y la sociedad romana, sirviendo no solo como medio de intercambio sino también como herramientas de propaganda y fuentes de expresión artística.

El sistema monetario de la Antigua Roma evolucionó significativamente desde sus inicios en la República temprana hasta la caída del Imperio, reflejando los cambios en la fortuna, la política y la economía del imperio.

La influencia global de la moneda romana es evidente.

Por ejemplo, el denario romano influyó en los peniques europeos medievales y se refleja en el símbolo de la moneda predecimal británica ‘d’. De manera similar, el término ‘dinar’ aún se usa en muchas partes del mundo árabe.

Nuestra percepción convencional de las monedas como discos metálicos redondos con el perfil de un gobernante o figura notable en el frente, o ‘anverso’, y una imagen simbólica con una leyenda en el reverso, también proviene de las tradiciones romanas.

Este formato, que comenzó durante el periodo medieval temprano, ha visto poca desviación a lo largo de los siglos, manteniendo una continuidad estilística iniciada por los romanos a pesar de varios cambios con el tiempo.

El origen de la palabra «dinero» no se inventó por los romanos, pero la palabra inglesa «money» se origina del lugar del primer taller de moneda de Roma en el templo de Juno Moneta.

El término «Moneta» estaba inicialmente asociado con una diosa local, que con el tiempo se integró con Juno, la esposa de Júpiter. Este sitio religioso eventualmente dio su nombre primero al proceso de acuñación y, con el tiempo, más allá de la era romana, el término evolucionó para referirse al dinero mismo.

Comprendiendo la Historia Monetaria Romana

Durante la mayor parte de su historia, la moneda romana se componía de oro, plata, bronce, oricalco y cobre.

Introducida durante la República en el siglo III a.C. y continuando a través del periodo Imperial, la moneda experimentó varios cambios en forma, denominación y composición.

Un problema recurrente fue la devaluación inflacionaria y la sustitución de monedas, especialmente tras las reformas de Diocleciano, una práctica que persistió en tiempos bizantinos.

La influencia económica y la durabilidad del estado romano aseguraron el uso generalizado de su moneda a través de Eurasia occidental y el norte de África desde la antigüedad clásica hasta la Edad Media.

La moneda romana inspiró los sistemas monetarios de los califatos musulmanes y los estados europeos durante los periodos medieval y moderno.

Muchas monedas modernas rastrean sus raíces hasta las denominaciones romanas, como el dinar árabe (del denario), la libra británica (de la libra romana, una unidad de peso), y el peso (también derivado de la libra).

Además, el término para dinero en varios idiomas romances ibéricos como el español «dinero» y el portugués «dinheiro» se originaron de términos de moneda romana.

Las denominaciones más comunes utilizadas durante los primeros tiempos romanos, sus tamaños relativos y valores relativos son fundamentales para entender la economía de esa época.

Roma ingresó a la esfera de las sociedades monetizadas más tarde que sus contrapartes helenísticas del Mediterráneo.

La acuñación se introdujo en Roma alrededor del 300 a.C., mucho después de su inicio en el mundo griego, donde ciertos estándares numismáticos, como la preferencia por monedas redondas con un retrato de perfil en el anverso, ya se habían establecido.

Antes de adoptar la acuñación, la economía de Roma se basaba principalmente en el trueque. El término latino para dinero, «pecunia», deriva de «pecus», que significa ganado, destacando el papel central del ganado en la economía antes de las monedas.

Las transacciones romanas tempranas comenzaron a utilizar «Aes Rude», trozos toscos de bronce fundido, marcando los inicios rudimentarios del sistema de monedas de Roma.

Los metales preciosos, valorados por su escasez y durabilidad, eran ideales para el intercambio económico debido a su portabilidad y valor inherente, allanando el camino para su uso en el sistema de monedas romano que evolucionaría significativamente con el tiempo.

El comienzo

Inicialmente, la acuñación romana consistía en tres sistemas monetarios distintos que se desarrollaron de manera orgánica e independiente:

(1) Aes Signatum, que eran grandes lingotes de bronce que pesaban alrededor de 1500 gramos;

(2) la moneda de plata y bronce ‘Romano-Campana’, que eran monedas verdaderamente acuñadas.

(3) Aes Grave, que eran discos de bronce fundidos. Estos sistemas no fueron el resultado de ningún plan formal, y los estudiosos continúan debatiendo sus propósitos originales.

La adopción de la acuñación en Roma también reflejaba un deseo de competir y emular al mundo helenístico, una tendencia que se intensificó a medida que Roma se expandía.

Esta influencia es evidente en los diseños y motivos inspirados en los griegos que aparecían prominentemente en las monedas romanas desde sus inicios, subrayando la integración cultural que acompañaba a la expansión política y militar de Roma.

La acuñación Romano-Campana presentaba principalmente monedas pequeñas, emitidas de manera irregular de bronce y plata.

El uso de plata en Campania y bronce en el centro de Italia refleja la disponibilidad regional de los materiales y se alinea con los sistemas de intercambio previos.

Estas monedas no se acuñaban en Roma misma, sino en varias ciudades bajo influencia romana, cada una típicamente con sus propios diseños específicos. Se reconocían como romanas debido a la inscripción «ROMANO» en su reverso, que más tarde evolucionó a «ROMA».

La producción de monedas romanas antiguas en una ceca era un proceso adoptado de las ciudades griegas, que involucraba el grabado de dos troqueles y la acuñación de un disco de metal calentado o cospel colocado entre ellos con un objeto pesado.

Este método, utilizado particularmente para la moneda de plata en Campania, adoptó estándares de peso de Neápolis (la actual Nápoles). La técnica de acuñación permitía una producción más rápida y masiva ya que los troqueles podían producir cientos de monedas antes de mostrar desgaste.

En contraste, tanto el Aes Signatum como el Aes Grave se fundían en Roma, representando una mezcla de lingotes grandes del norte y monedas redondas del sur.

La unidad monetaria básica era el As, equivalente a una libra romana o libra (324 gramos), que se dividía por peso en semis (mitad), quadrans (cuarto), sextans (sexto) y uncia (doceavo).

Estos nombres denominacionales continuaron en el periodo Imperial, incluso cuando el sistema evolucionó alejándose de estar estrictamente basado en el peso.

Todas las monedas de Aes Grave mostraban prominentemente denominaciones en el reverso y típicamente presentaban diseños estándar con una deidad en el anverso, similar al Aes Signatum. Estas monedas se fundían en Roma en el Templo de Juno Moneta en la Colina Capitolina.

El lanzamiento del Denario

Denario romano
Denario: La moneda del Imperio Romano:

En el 211 a.C., se introdujo el denario, valorado en 10 ases (de ahí su nombre que significa ‘contiene diez’).

Esta pequeña moneda de plata, que pesaba 4.5 gramos, se acuñó inicialmente en grandes cantidades a partir de la plata saqueada por Marcelo durante el saqueo de Siracusa el año anterior.

Junto con el denario, también se introdujeron el quinario (‘que contiene cinco’) y el sestercio (‘que contiene dos y medio’), aunque estos se acuñaban con menos frecuencia.

La propaganda y el simbolismo

El verdadero potencial de la moneda como herramienta de propaganda se cristalizó al final de la República Romana. Julio César, en un movimiento audaz que marcó una ruptura con la tradición, fue el primer romano vivo en tener su cara representada en las monedas.

Esta iniciativa comenzó en el 47 a.C. en Bitinia, una provincia donde tales prácticas eran menos contenciosas que en la propia Roma.

César utilizó estratégicamente su retrato en las monedas como una escalada gradual de las tácticas promocionales existentes utilizadas por los aristócratas romanos para consolidar su estatus e influencia.

Para el 44 a.C., César había roto definitivamente con las costumbres numismáticas romanas tradicionales, colocando su imagen viva en las monedas circuladas dentro de Roma misma, utilizando así la moneda como una extensión directa de su poder político y marca personal.

Augusto revolucionó la moneda romana al presentar prominentemente su retrato imperecedero en el anverso de las monedas, rodeado de leyendas que celebraban sus títulos acumulativos.

Esta transformación de las monedas romanas de meros instrumentos monetarios a poderosas herramientas de propaganda imperial fue profunda.

Las monedas, al moverse con las personas, llevaban la imagen del gobernante directamente a las masas de una manera sin precedentes en ese momento.

Esta transformación también abrió avenidas para la disidencia. Epicteto, el filósofo estoico, destacó la potencia de esta nueva dinámica cuando comentó,

“¿De quién es la impresión que lleva este sestercio? ¿De Trajano? Dámelo. ¿De Nerón? Tíralo, no pasará, está podrido” (Discursos 4.17).

Esto refleja la realidad de que las personas tenían preferencias y percepciones atadas a las figuras representadas en su moneda, emociones que podían traducirse en una forma de resistencia pasiva o aprobación.

Las monedas, por lo tanto, se convirtieron no solo en un medio para la propaganda del estado, sino también en un símbolo de aprobación o desaprobación pública, manteniendo su significancia política mucho tiempo después.

El sistema de monedas iniciado por el emperador Augusto perduró durante el periodo Imperial temprano, pero enfrentó desafíos significativos con el tiempo.

Para el reinado del emperador Nerón (del 54 al 68 d.C.), el denario, la moneda de plata básica de Roma, comenzó a mostrar signos de devaluación, una práctica de reducir el contenido de plata mezclando más cobre.

Esta práctica indicaba signos tempranos de inflación y continuó deteriorándose hasta que el denario fue esencialmente reemplazado por el antoniniano bajo el emperador Caracalla alrededor del tercer siglo.

El antoniniano, inicialmente destinado a ser un doble denario, también sucumbió a la devaluación con el tiempo.

Este periodo de inestabilidad fiscal coincidió con una era más amplia de trastornos conocida como la Crisis del Tercer Siglo (del 235 al 284 d.C.).

Esta era estuvo marcada por cambios frecuentes de liderazgo, guerras civiles y angustia económica, lo que llevó al colapso del sistema de denominaciones establecido.

Al final del siglo, las distinciones entre diferentes monedas habían desaparecido en gran medida, dejando una producción homogénea de pequeños discos de bronce con trazas variables de plata.

Fue bajo el emperador Diocleciano (del 284 al 305 d.C.) cuando se implementaron reformas significativas.

Diocleciano renovó el sistema de monedas romano para estabilizar la economía, creando una nueva estructura que perduró durante el resto de la antigüedad tardía y persistió bien en la existencia del Imperio Romano Oriental (Bizantino).

Estas reformas marcaron un giro crucial en la política monetaria romana, destinadas a restaurar la confianza en la economía del imperio y su moneda.

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